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美国史上最大规模停发补助,900万人因此“断粮”,内幕竟是……

  文 | 柯静 上海社会科学院国际问题研究所

  编辑 | 李雪 瞭望智库

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  美国史上最大规模

  据美联社报道,当地时间9月6日,美国联邦两项关键的疫情失业补助政策宣告终止。

  其中一项为自营职业者和临时工提供的失业救助,另一项是向失业超过6个月的人提供失业救助。

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  2020年11月23日,美国得克萨斯州,民众开车排队领取感恩节救济食物。

  同日,在州法律规定的每周失业救济金之外所额外支付的300美元联邦补充失业救济金也被终止。

  根据美国进步派智库“世纪基金会”数据,约有900万美国人因此失去部分甚至全部福利。

  对于拜登政府不再延期联邦疫情失业救助的决定,一些专家称,这可能是美国历史上规模最大、最为突然的终止政府救济行动,受影响的群体或将因无法找到工作而陷入困境。

  对此,白宫表示,目前,州和地方财政用于失业救济的“美国救援计划”资金尚有结余,联邦政府将继续与州和地方政府合作,向失业者提供帮助。财政部长耶伦和劳工部长沃尔什则敦促失业率高的州能够继续利用这部分资金,向临时工和长期失业者发放援助。

  但是,对于拜登政府的殷切期望,各州似乎并不打算积极跟进。对此,财政部拒绝予以置评,劳工部则表示它并不监督联邦资金的使用,也没有跟踪各州的决定。很明显,既然联邦政府已经有所决定,除非出现新的情况导致拜登政府出台新政策,疫情发生以来依赖这部分福利的美国民众必须接受现实。

  显然,这一苦涩的现实不是那么容易被消化。近日,白宫的新闻发布会上,屡有记者对此问题穷追不舍,提醒拜登政府:德尔塔病毒仍在美国各地肆虐,最新的就业数据也不容乐观。

  一些忧心的经济学家们也在四处撰文,担心终止福利的决定过于仓促,会对美国经济复苏和人民的日常生活造成实质性伤害。

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  拜登政府进退两难

  在这个决策过程中拜登十分清楚,无论是终止还是延续这一福利,都会面临铺天盖地的质疑和诘难。

  在拜登政府2021年3月决定再次延续疫情失业补助之际,美国的失业率为6.2%。实际上,彼时财政部长耶伦曾强调,若考虑到疫情暴发以来已经退出劳动力市场的400万人,实际的失业率应该是10%。

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  2021年9月8日,美国肯塔基州,当地新冠肺炎病例飙升,民众在免下车新冠病毒检测点排起长队。

  对于这一局面,拜登政府言之凿凿,“最重要的是让美国经济尽快重回正轨,帮助美国人民渡过难关,为此必须实施更大规模的刺激计划”。

  从短时期的经济影响来看,包括疫情失业救济在内的救援计划的确在很大程度上发挥了社会安全网的作用,提升了美国人在疫情期间的生活水平,也助推了美国经济的强劲复苏。

  7月1日,国际货币基金组织将2021年美国经济增长预期从4月时的4.6%大幅上调至7.0%,原因在于美国政府提供了空前财政和货币支持。这一修正后的增长预期是美国数十年来的最快增速。

  8月2日,美国财政部借贷顾问委员会经济政策代理助理部长沃尔夫勒姆发布声明,称本轮美国始于2020年3月的衰退早已于同年4月结束,是有记录以来持续时间最短的一次衰退;当前的经济复苏始于2020年5月,认为疫情发生以来三轮政府财政援助为经济复苏提供了强大支撑。

  对于这一乐观景象,拜登毫不掩饰得意之情,在多次公开讲话中声称美国经济正在以近40年来的最快速度增长,突出强调自其上任以来,已创造了400多万个工作岗位,并将之归功于本届政府决策有力,及时采取了超大规模的经济刺激计划。

  既然效果如此显著,为何不再继续延期疫情失业救助?若可以继续发放福利而不用担心发生任何的反噬效应,拜登政府一定乐见其成。

  然而,美联储大规模的放水、美国政府无节制的负债,在看似良好的经济数据背后,隐患从未真正消失。

  于是,盛况之下的反转趋势,与经济复苏一样来势汹汹。

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  盛况之下的反转趋势

  这件事的根本性症结在于:下一阶段,美国经济能否持续复苏以及美国就业数据能否继续提升,已经不是延续发放疫情失业补助就能够解决的问题。

  疫情仍在蔓延,很可能会对美国民众的生计乃至美国经济造成严重打击。更麻烦的是,与迟迟未能恢复疫情前就业水平的难看数据相比,近期美国经济的过热表现,特别是居高不下的通货膨胀率,已经到了不得不干预的紧急时刻。

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  2021年7月28日,美国肯塔基州,当地举行的一场招聘会。

  早在2021年3月国会争论1.9万亿美元的美国救援计划时,耶伦就曾数次被问及:2021年美国经济增速可能达至7%-8%,如此乐观的复苏态势,政府是否还有必要出台这样大规模的经济救助方案?会否因此发生通货膨胀?

  对此,耶伦信心满满,坚称通胀率不会上升到美联储2020年8月时所设置的2%的“平均通胀目标”之上。

  然而,这一憧憬很快就被打破。

  2021年4月,美国CPI升至4.2%,为2008年9月以来的最高水平。面对数据,拜登政府以及美联储的政策制定者依然坚称,由于疫情导致美国经济曾大范围停滞,去年同期通胀水平过低,当前数据存在扭曲效应,通胀现象只是暂时的,很快就会恢复至正常目标范围。

  然而,到现在4个多月已经过去,CPI非但未见回归迹象,反而一路飙升至5.4%,核心个人消费支出价格指数(PCE)更是达至30年来的最高水平!

  此轮“打脸”来得如此之快,恐怕拜登政府的官员们现在恨不得立即穿越到过去,收回此前自己口中的信誓旦旦。

  事已至此,无论是美联储还是拜登政府只能一再修正说辞,一边继续声称高通胀现象是暂时的,另一边却将恢复正常目标范围的预期宽泛地延至“明年”。

  与此同时,美联储官员们坐不住了,从最初的鹰派、鸽派各执一词,逐步形成“最早可能于今年11月开始缩减量化宽松政策”的共识。此外,还有数位美联储官员已将加息的可能性提前至2022年。要知道,就在今年3月时,美联储还曾表示2024年之前不会加息。

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  左右决策的还是选票

  建立失业救济等福利制度的初衷是为了帮助那些陷入不幸的人们。在以此摆脱最初的不幸之后,有些人患上了“福利制度依赖症”,未来就业规划和人生愿景很可能因此发生转变,特别是那部分认为回归就业市场反而会降低生活水平的人群。

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  2020年4月8日,佛罗里达州海利亚市,当地民众提交失业表格。图|人民视觉

  这个问题还涉及再分配制度是否公平和正义,以及党派之间为争取选民的政治考量——一旦福利制度开始运作,就会产生一个庞大的既得利益群体。它不仅包括领取了福利金的群体,还包括觊觎这部分人手中选票的政客。

  因此,患上福利制度依赖症的可能并不仅限于前者,分歧也并非单单来自物质利益,至少掺杂了党派立场。

  自拜登政府今年3月延续联邦疫情失业救助以来,一些州长们批评这些福利削弱了领取救济金的人们寻找工作的意愿,加大了企业招聘的难度,阻碍了经济复苏。他们大多是共和党人。

  自6月中旬以来,已有26个州终止了向失业者支付的全部或部分联邦福利,包括每周额外支付的300美元。根据马萨诸塞大学阿默斯特分校的经济学教授杜布(Arindrajit Dube)的分析报告,第一批撤销疫情失业救助福利的州,在此后几周内,并未出现就业岗位的明显增多。

  真正促使拜登政府痛下决心、叫停疫情失业救助的,恐怕还是出自于对通货膨胀率居高不下的担忧,若再不控制物价,可能会在明年的中期选举中损害民主党利益。

  这段时期以来,拜登时常抚慰他的选民,称他的国内支出计划有助于在未来10年将物价保持在低位,并开始采取更加积极的措施,例如通过干预油价、肉类价格等“经济领域中的反竞争做法”,试图扭转当前物价的上涨趋势。

  从上述举措中不难得出结论,拜登政府的这一决定似乎更关乎政治因素的考量。面对民众对于物价上涨日益增多的抱怨、不少经济学家关于宽松政策将会失败的警告以及国会共和党人越来越频繁的质询,拜登政府不得不做出取舍。

  那么,停止发放失业救助救济,将会产生怎样的影响?

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  一段艰难的阵痛时光

  习惯性依赖这一补助的群体,将会迎来一段艰难的阵痛时光。

  尽管人民知道它是一项因疫情而实施的临时救助政策,总会有终止的一天,但不可否认的是,必然会助长部分人群指望继续凭借补贴生活的依赖心理。

  近日来,印第安纳州、路易斯安那州和其他部分提前终止疫情失业救济的州,都曾出现居民挑战州行政行动的类似诉讼。印第安纳州的居民诉讼取得了成功,由此恢复了每周300美元的补充救助;在路易斯安那州的居民诉讼则被地方法院驳回。

  自9月6日起,美国各地的人们都要逐步适应这一现实。失去救济的人群将对政府产生不满甚至怨愤的情绪。

  疫情发生后,黑人和西班牙裔等部分少数族裔因从事的工作更容易受到冲击,失业率一直居高不下,种族攻击的可能上升。

  让一些经济学家困惑的是,一方面,当前美国存在大量空缺的职位亟待人们去填补,据2021年6月公布的就业机会就高达1000万个,甚至超过同期官方公布的失业人数;另一方面,大量的失业者并未急于寻找工作,8月全美失业人数仍有840万人,其中长期失业人数停留在320万人左右,而较疫情前3.5%-3.6%的低失业率时期,当前失去的工作岗位数量约为530万个。

  对此,保守派智库传统基金会的研究员格雷斯勒(Rachel Greszler)认为,失业救济计划抑制人们的工作意愿,抨击其并不合理。但从当前数据来看,那些提前终止失业救济计划的州,并未出现就业水平明显提升的情形。

  这或许是由于决策和结果之间存在一定的滞后期。更可能的原因是,疫情持久地改变了部分人群的行为模式和工作愿景。随着疫情的好转,可能会有更多的人们走出家门,去填补教育、卫生服务、餐馆、商业等部门的大量空缺职位。然而,不少的长期失业人员可能无法顺利地回归就业市场,还有部分群体可能自愿选择永远不再就业。

  这对美国经济而言,似乎不是什么好消息。

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  经济复苏是个难题

  表面光鲜、内里脆弱的美国经济复苏,可能会受到一定程度的影响。

  供应链的瓶颈、库存的短缺、服务部门的复苏放缓,都需要更多的就业者才能予以缓解。若无法及时解决,必然会加剧当前居高不下的通货膨胀水平。因就业率始终无法恢复至理想水平,美联储的政策制定者难以果断地收紧宽松政策,进而影响到应对通货膨胀的政策空间和效果。

  若上述情形真的出现,美国经济将面临多重不利因素的叠加效应,当前的复苏局面有可能难以为继。

  越来越多的迹象显示,未来几个月美国的经济复苏会较此前预期的更加艰难。不久前,美国不少企业主和消费者还在盼望着今夏之后能够逐步恢复正常的生产和生活,但德尔塔病毒汹涌而至,已经使不少企业再一次推迟员工回归岗位的日期。

  另外,8月,美国密歇根大学消费者信心指数已然跌至70.2,是自2011年以来的最低水平。

  作为衡量经济活动中消费者信心水平的重要指标,这一指数充分表明美国消费者对未来几个月美国经济可能下滑、结束疫情之希望彻底破灭的悲观情绪。

  同时,作为预测整体经济活动的主要组成部分,指数下跌的幅度之大,意味着经济活动极有可能因此受到较大影响。

  联邦疫情失业救助补贴在这个时刻终止,受影响的人群可能会进一步削减个人和家庭的消费支出预期,对正在遭受德尔塔病毒阻遏的经济复苏形势形成更大掣肘。

  据彭博社报道,9月6日,高盛集团经济学家已将今年美国经济增长的预测从8月底时的6%下调至5.7%,并将财政刺激的削减作为评估中期发展不力的重要因素之一。

  进入8月以来,拜登政府支持率已一降再降。防疫政策的溃败、美军在阿富汗的仓皇撤退、物价成本的持续上涨、庞大支出预算的党派之争甚至民主党内部的分歧,无一不在削弱民众对这届政府的信心。如果经济复苏再出现状况,拜登政府的支持率会惨淡到什么地步,还不好说。

  可以确定的是,一旁伺机的共和党人绝不会手下留情,时刻准备着将失败的苦果丢回给民主党人。届时,失去联邦疫情失业救济的这部分人群,会将手中的选票投给谁呢?

  参考资料:

  1. [美]托马斯·索维尔,《财富、贫穷与政治》,浙江教育出版社,2021年9月。

  2. KEN SWEET,“Jobless Americans will have few options as benefits expire,” AP news, https://apnews.com/article/business-health-coronavirus-pandemic-d26b7c5ecd26f732283c7f23f1956e32.

  3. Greg Iacurci, Carmen Reinicke, “Federal unemployment benefits end this weekend for millions of Americans. Many are scared of what comes next,” CNBC, https://www.cnbc.com/2021/09/04/end-to-federal-unemployment-benefits-leaves-many-uncertain-and-scared.html.

  4. The White House, “Press Gaggle by Press Secretary Jen Psaki En Route Queens, New York,” https://www.whitehouse.gov/briefing-room/press-briefings/2021/09/07/press-gaggle-by-press-secretary-jen-psaki-en-route-queens-new-york/.

  5. U.S. Dept. of the Treasury, “Economy Statement by Catherine Wolfram, Acting Assistant Secretary for Economy Policy, for the Treasury Borrowing Advisory Committee,” https://home.treasury.gov/news/press-releases/jy0303.

  6. Greg Iacurci, “States cutting unemployment benefits didn’t get people back to work, study finds,” CNBC, https://www.cnbc.com/2021/07/22/cuts-to-unemployment-benefits-didnt-get-people-back-to-work-study-finds.html.

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